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比传统溯源手段快近30万倍,这一次区块链解决了细菌爆发灾难

区块链技术从本质上讲属于一种民主化的记账系统。企业将经过加密的数据区块提供给“分布式”分类账,而这些区块随后可由每一位农民、包装商、托运商、分销商、批发商以及零售商进行监控与验证。

今年3月底曾经发生一起食物中毒案例——新泽西州有8家快餐店的顾客罹患血性腹泻与抽搐症状,并很快被送往医院。

比传统溯源手段快近30万倍,这一次区块链解决了细菌爆发灾难

两个多月之后,又有五人因此死亡,且至少八十九人住院。直到现在,联邦当局仍然不清楚这些来自亚利桑那州尤马县的生菜到底是在哪里携带上了一种令人讨厌的大肠杆菌病菌。

他们努力追踪来自35个州的数十条供应线,但这种追溯受限于纸质记录范畴之内,这再次证明此类陈旧的记录方法已经不适用于食品追溯问题。

食品安全倡导者与业内人士们表示,应该是加密货币的基础技术方案——加密记账平台(也就是区块链)登场的时候了。

沃尔玛公司食品安全副总裁Frank Yiannas表示:“我常常在讨论食品可追溯性时将速度作为一种重要指标——尽快发现问题,才能有效解决问题。目前,IBM公司正在进一步扩大其区块链方案试点,而联合利华、雀巢以及达能等顶级供应商也已经投身于其中。”

不久之前,在沃尔玛公司总值2800亿美元的食品杂货帝国当中,负责捍卫食品完整性的Yiannas还把食品供应链的即时“可知”性与可核实性视为一种幻想。两年之前,沃尔玛公司在准备在中国建立食品安全机构时,就听说当初曾经发生过因婴儿配方奶粉造假而导致54000名婴儿患病的丑闻。

Yiannas表示,“直到那时,我才听说这项比特币背后的技术。必须承认,当时的我跟大多数人一样,都对其抱有怀疑态度。”

从本质角度来讲,区块链实际上是一种民主化的记账系统,其存在要归功于数据加密技术的发展。企业已经不再立足传统安全壁垒之后存储专有数据,而是将经过加密的数据交付至“分布式”分类账,并可由每一位农民、包装商、托运商、分销商、批发商以及零售商进行监控与验证。

Yiannas指出,“如果我希望改变其中的内容或者在分类账上作出一些调整,则必须将相应的内容分享给所有其他参与者,且得到共识性的支持。不可能同时存在两种内容版本——每个人所看到的都将是同样的内容。”

就目前而言,还没有人能够全程监控从农场到餐厅的整个路径。

每当发生食源性疾病时(每年此类事件发生约900次),调查人员必须逐级回溯,一次一个环节从受害者到田地追踪涉及多家厂商的路径,有时候甚至需要与国外机构打交道。Yiannas表示,“这是一种非常线性的方式,但我们都很清楚,食物供应系统并非如此线性。”

卫生官员与分析人士们表示,这种线性方法可能引发生命危害并浪费数十亿美元的医疗卫生费用,且每个小时都会引发食物浪费。皮尤慈善依托基金会的一项研究显示,由食源性疾病导致的经济损失每年可能达到1520亿美元,而农产品受污染问题造成的损失可能占其中的四分之一。

以芒果为例。根据美国疾病控制与预防中心公布的数据来看,这种越来越受欢迎的水果主要由南美洲无数小型农场进行种植,而其中可能携带的李斯特菌每年在美国就会造成260例死亡。

两年之前,Yiannas要求工作人员用传统方式对沃尔玛超市中的一包切片芒果进行追踪。

他回忆道,“我看着自己的表,并计下了具体时间与日期。工作人员一共花掉了6天18小时26分钟。”

Yiannas曾经担任沃尔特迪士尼公司全球健康与安全计划负责人,他表示,一般来讲,这种“步步回溯”的方法通常将一周视为较为快速的实现指标。在这样的背景之下,沃尔玛公司在其供应链当中建立起一套先进的追踪系统。

但在沃尔玛分销中心的围墙之外,记录保存工作可能就没那么容易了。

Yiannas表示,“无论大家是否相信,这方面记录仍然以纸质形式为主。众多不同参与者会以多种不同方法完成记录。”

建立区块链网络总计耗时一个月时间,其具体取决于合作伙伴各自负责的信息类别。构建完成之后,Yiannas在去年夏季召开的股东大会上,信心满满地安排了一次现场测试。他表示,“这套方案此前从来没有公开过。而且即使该项技术无法成功,我们也仍然保留有备份。”

好消息是,其成功了——只用了2.2秒,这套网络就给出了芒果供应链洲。

第二天,沃尔玛公司就开始联系各供应商。Yiannas回忆称,“我想我们确实是实现了了不起的成就。”

德里斯科尔公司带着自己的浆果成为逃到区块链试点项目中的首批参与成员,其它成员还包括雀巢、达能以及联合利华等等。

德里斯科尔公司总部位于加利福尼亚州沃森维尔,其在近二十个国家拥有浆果种植农场,并成为目前全球规模最大的浆果供应商。敏锐的德里斯科尔公司在区块链当中看到的不仅仅是食品安全。该公司表示,这样一套完整的分类账总有一天将能够加快浆果被摆上货架的速度、弄清楚哪些品种保持期最长、借此减少浪费,甚至缩短向供应商付款的周期。

该公司食品安全与合规副总裁Tim Jackson表示,“我们希望进一步深入并不断提高理解水平:如果我们在某个环节出了问题,原因是什么?或者,如果我们在其它环节做得不错,原因又是什么?以此为基础,我们将不断完善自身业务,从而进一步扩大优势。”

德里斯科尔公司还预见到,未来的消费者也将能够利用这些信息。

在发生传染病期间,消费者们抱怨说,他们不清楚如何才能避免买到来自尤马县的生菜(事实上,在早春时节,有九成的洋葱都跨越科罗拉多河由尤马县运送至加利福尼亚州帝王谷)。

美国食品与药物管理局食品与兽药副主任Stephen Ostroff指出,“要告诉消费者,大家不应食用来自尤马地区的生菜。然而,对于消费者来说,弄清食材的产地并没那么容易,而这显然是个问题。”

最初诞生于上世纪九十年代的区块链,被广泛视为2010年全面兴起的加密货币的底层技术基础。就在同时,美国国会则通过了《食品安全现代化法案(简称FSMA)》,此项法案也是上世纪三十年代以来美国食品安全监管领域最为重大的一次改革。

法律要求食品与药物管理局方面确定高风险食品,并要求各企业更好地留存记录。然而,就在规则制定完善之前,特朗普政府发布的监管撤销令又进一步推迟了这些规定的出台。

食品安全倡导者联盟在上周的一封函件中表示,“直到〈食品安全现代化法案〉颁布的七年之后,食品与药物管理局仍然仍然未能执行国会部署的任务,包括制定一份高风险食品清单,同时颁布加强记录保存的建议规则。”

这些研究小组指出,叶菜类蔬菜引发大肠杆菌病例的占比高于任何其它食物——其中超过半数由李斯特菌、大肠杆菌以及沙门氏菌爆发引起。另外,从2009年到2013年期间亦有三分之一的痢疾杆菌爆发与之有关。

Ostroff指出,推动食品安全法规的实施“将有所帮助,但不一定能够真正解决这个问题。”他解释称,“在供应链中的每个环节,大家都有可能看到成百上千条记录。这些记录大多以不同的方式进行存储与交付,包括高度复杂的电子系统到手写记录,因此其格式也存在巨大差异。”

与此同时,食品与药物管理局方面表示,这种生菜在21天保持期过期之后——甚至是之前——就会彻底消失。而引用业内人士的话说,尤马地区此后再也没有种植生菜作物。

Ostroff指出,“但就在我们听说这些案例的同时,相关农产品可能正在我们的家中或者餐厅中等待接受烹饪。”

Yiannas认为,区块链技术也许能够帮助调查人员在生菜被全面下架之前,弄清事情的真相。沃尔玛公司接受区块链技术的理由,并不是因为其新颖或者拥有巨大的经济价值。此次事件正是个绝佳的实例,其证明如果拥有强大的工具可用,管理工作的效率将得到显著提升。

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