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纠结的亚马逊:不接受比特币,但不影响思考Amazon币

11月13日,亚马逊公司获得了两项与加密货币相关的专利。虽然这家年营收超过1770亿美元的美国电子商务巨头并没有选择比特币及其它主要山寨币作为其额外支付选项,但很明显其并没有完全忽视这股刚刚崛起的新生力量。事实上,该公司的云计算部门Amazon Web Services(简称AWS)一直在为区块链的实际应用做出巨大贡献。

纠结的亚马逊:不接受比特币,但不影响思考Amazon币

亚马逊与加密货币:拒绝接受比特币,但亚马逊币尚未实现

亚马逊公司与加密货币一直保持着紧密且复杂的关联。2014年4月,这家电子商务巨头决定不接受比特币作为支付手段。亚马逊支付业务负责人Tom Taylor在接受采访时表示:

“很明显,比特币确实得到了新闻媒体的广泛关注,我们也已经对其进行了认真考量。但是我们的客户并没有提出使用比特币的合理性,而且亚马逊也没有任何吸引用户使用比特币的计划。”

奇怪的是,就在几个月之前,亚马逊公司的主要竞争对手之一Overstock.com刚刚成为首家采用比特币作为支付选项的主流零售厂商并获得了初步成功。而且当时Overstock.com公司CEO Patrick Byrne宣称,亚马逊方面也将很快“跟风”效法。

Taylor的观点非常明确,一旦亚马逊这家电子商务巨头发现相关苗头,肯定会马上投入加密货币的怀抱。然而,亚马逊于2014年做出的决定一直保持到当下。事实上,无论期间加密货币整体市场的资本化程度以及采用率发生怎样的变化,包括公众乃至多家中间商向CEO Jeff Bezos递交请愿书以申请使用加密货币作为支付手段,亚马逊方面都丝毫不为所动。

然而,亚马逊公司并没有完全放弃加密货币。2014年5月,也就是电商巨头宣布未制定任何加密货币采用计划不久之后,亚马逊公司就申请了一项比特币相关专利——即利用数字货币作为AWS上的云计算服务支付手段。不过值得注意的是,该项专利早在2012年3月就已经提交完成,且其中仅将加密货币称为某一种可能的付款方式。

2017年11月,据报道称电商巨头购买了大量与加密货币相关的域名,包括“amazoncry8ptocurrencies.com”、“ amazoncryptocurrency.com”以及“amazonethereum.com”等。而且值得强调的是,其中的“amazonbitcoin.com”会被重新定向至亚马逊原始URL。

然而,这可能仅仅是为了保护亚马逊品牌或者避免与亚马逊币发生混淆。亚马逊币是该公司于2013年为Kindle电子书用户推出的数字货币。尽管得到了公众的广泛关注与支持,但这种数字货币一直没有全面铺开。

2018年4月,亚马逊公司拿下了另一项被称为“流媒体数据市场”的订阅馈送系统专利。事实上,亚马逊方面宣称其可以“为政府及执法部门确定比特币交易的参与者。”该项申请提交于2014年6月,这代表着虽然电商巨头有可能会接受加密货币处理这一思路,但其仍然高度强调自身业务对“客户了解(简称KYC)”的实现能力。反过来,客户了解理念本身,则与比特币所坚持的意识形态以及主要设计思路背道而驰。

因此,亚马逊方面从来没有表明自身是一家专业的比特币企业。尽管如此,其一直对加密货币基础技术(即区块链)保持着高度关注。

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亚马逊与区块链:采用层面的主要合作与贡献

去年12月5日,AWS宣布与拥有200多家成员的区块链主要联盟R3建立合作伙伴关系,允许后者的Corda平台成为AWS市场上首款分布式分类账技术解决方案(简称DLT)。Corda是一套开源DLT平台,用于立足财务部门之内运作,旨在运营复杂交易并限制对交易数据的访问活动。从本质上讲,其允许用户将去中心化应用程序(简称dApps)部署在AWS平台之上,并直接创建新的应用程序。

此项新闻一出旋即引发震动,因为就在公告发布几天之前,AWS CEO Andy Jassy刚刚批评称区块链技术没有“除分布式分类账之外”的用例,并指出分布式分类账本身的功能也非常有限。此外,他重申称该公司不会“因为某种技术很酷就贸然投身于其中。”

不过,他也补充称,AWS方面对于如何利用区块链技术为客户带来助益的具体方式抱有兴趣:

“我们对客户最终将利用区块链技术实现的目标抱有浓厚兴趣。”

尽管如此,在Corda正式发布以及Jassy做出演讲之前,AWS市场上已经至少存在三款基于区块链的平台,这表明亚马逊对于区块链的举早在2017年年初就已经有所体现。

2018年4月19日,AWS继续推进其区块链探索之旅。该云平台面向以太坊以及Hyperledger Fabric推出了其区块链框架,允许用户借此构建并管理自己的区块链驱动型dApps。这套框架名为AWS CloudFormation Templates,该工具的设计目标在于帮助用户在设置自有区块链网络时回避各类耗时过长的手动操作。

接下来,今年5月AWS又与ConsenSys展开合作——后者是由以太坊联合创始人Joseph Lubin创办的区块链孵化器项目。具体来讲,电商巨头与区块链业务云Kaleido合作,希望帮助企业客户加快“从实验到概念验证,再到试水及生产的整个流程,”且全程基于以太坊区块链体系。根据Kaleido联合创始人Steve Cerveny在接受CNBC采访时做出的解释,双方共同致力于为客户提供经过简化的区块链云平台,从而确保客户能够“专注于自身业务场景,而无需投入大量精力熟悉密码学知识。”

自那时以来,Kaleido已经逐步发展成一套名为“Kaleido Marketplace”的全栈平台。根据报道,其提供一系列“即插即用型”工具与协议,从而“将构建特定区块链项目所需要的自定义代码量减少了80%,且能够从后端开发到前端应用再到应用界面,满足客户的各类实际需求。”

目前,AWS平台上托管有大约25种面向区块链的平台,其中一部分平台亦拿出了颇具希望的发展成果。举例来说,今年9月,澳大利亚联邦科学与工业研究组织(简称CSIRO)与悉尼大学开发的区块链系统,据称在亚马逊云之上达成了每秒4万笔交易的性能基准——相比之下,比特币基础设施的常规可扩展上限为每秒8笔交易,而以太坊区块链的功能设置则为每秒15笔交易。

亚马逊的区块链实验也得到了不少主流企业的认可:例如,全球“四大审计与咨询事务所”中的德勤在其今年10月发布的报告中强调了亚马逊在区块链领域的努力,并认定电商巨头一直在帮助刺激这项新兴技术的采用,同时积极贡献以改善区块链网络的运作成本。此外,美国银行(简称BoA)研究分析师Kash Rangan亦在接受CNBC采访中指出,区块链技术非常适合一部分全球大型企业的具体需求。其解释称:

“亚马逊将受益于区块链实现方案所带来的云服务需求增量,而由区块链带来的供应链追踪能力改善也将有效提升亚马逊的零售业务效率。”

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亚马逊的最新进展:更多区块链专利,更多加密货币相关招聘公告

虽然亚马逊已经取得了数项加密货币与区块链相关专利,但公平地讲其绝对数量仍然比较有限——因为这一行业还很年轻,参与者则所在多有。比如之前提到的美国银行(简称BoA),就已经在其它企业接触这一领域之前就拿下了大量相关专利。因此,并非所有专利(无论是否与区块链直接相关)都能很快投入使用。举例来说,亚马逊曾于2016年获得了一系列通过地下隧道交付货物的系统专利,这是一项雄心勃勃但成本高昂的目标,因此很难相信电商巨头会将其视为一项高优先级事务。

今年11月13日,美国专利商标局(简称USPTO)分别发布了于2018年4月及2015年12月申请的两项亚马逊专利,二者涉及保护数字签名完整性以及改善分布式数据存储的方法。

第一份专利文件允许生成、分发、验证以及撤销一次性加密密钥,其中概述了利用“签名委托”对“数字签名及加密通信的完整性加以保护”的具体方法。在所提出的系统中,这些密钥将以密码学中的已知方式被排布为“梅克尔树”结构——其从本质上讲属于一种自下而上构造的哈希二叉树。

亚马逊的第二项专利则涉及分布式数据存储。文件提出一种“网格编码技术”,其中采用收集而成的“分片”组,其中每个分片代表着存储在特定网格中的数据项的逻辑分布方式。专利申请文件表明,这种方法有助于减少存储冗余。

虽然亚马逊公司未来可能会拿下更多专利,但电商巨头的绝对专利数量仍然少得可怜——目前中国电商对手阿里巴巴与IBM在这一领域占据着优势。尽管如此,随着AWS平台不断托管更多区块链解决方案,相信亚马逊方面会对该项技术进行持续探索,而相关招聘公告也显示该公司正在物色更多区块链工程师人才扩充自己的员工队伍。

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